Indere testes for covid-19 i Mumbai. Foto: Rajanish Kakade / AP / NTB

Religiøs festival i India skaper frykt for superspredere

Hundretusener av indiske pilegrimer begynte tirsdag å samle seg på en hellig øy i Ganges-elva mens det er raskt økende smittetrend i India.

Det ventes at opptil tre millioner mennesker skal ta et rituelt bad i den hellige elva fredag. Det er den sentrale begivenheten i den årlige hindufeiringen Gangasagar Mela.

I april 2021 fikk den enorme festivalen Kumbh Mela deler av skylda for en enorm pandemibølge som skylte over India og førte til minst 200.000 dødsfall. Narendra Modis hindunasjonalistiske regjering nektet å stanse feiringen. Trolig døde langt flere enn det som ble offisielt registrert.

Nå øker smittetallene i India på nytt, men en domstol i Kolkata dømte at Gangasagar Mela-festivalen likevel kan finne sted. Delstatsregjeringen har innstendig bedt folk om å teste seg for koronavirus, bruke to munnbind, og ikke spytte på øya.

Feiringen tiltrekker seg folk fra hele det nordlige India. De reiser med fullpakkede tog, buser og båter for å komme til øya, og når de reiser hjem risikerer de å ta med seg den svært smittsomme omikronvarianten. Myndighetene har verken utstyret eller mannskapet til å teste alle deltakere eller pålegge sosiale avstandskrav.

– Om politiet forsøker å opprettholde en meters avstand ved elvebredden, risikerer vi et stormløp, sier virologen Amitava Nandy.